Dietas de elefantes ajudam as florestas a prosperar

Dietas de elefantes ajudam as florestas a prosperar

Os elefantes podem jogar seu peso ao redor, mas eles pagam suas dívidas ao meio ambiente: eles ajudam as grandes florestas a armazenar cada vez mais carbono.

 Como os humanos, todos os animais sociais exploram, perturbam e alteram seu ambiente natural. Os biólogos acabam de identificar pelo menos uma espécie, elefantes, que - no caminho de destruir a vegetação rasteira e destruir árvores jovens - na verdade tornar a floresta mais eficiente no armazenamento de carbono e assim contendo aquecimento global.

O elefante da floresta africana Loxodonta cyclotis navega e arranca árvores jovens com caules menores que 30cms e deposita a folhagem digerida como fertilizante, rica em sementes para a próxima geração de mudas.

Pesquisadores da Itália, França, Brasil e EUA relatam na revista Nature Geoscience que esse ato simples - realizado talvez por um elefante em um quilômetro quadrado de floresta - na verdade contribui para a biomassa bloqueada na madeira restante a uma taxa entre 26 e 60 toneladas por hectare.

E se esses antigos mega-herbívoros não estivessem atravessando a floresta, consumindo árvores jovens, a floresta abrigaria 7% menos biomassa na forma de madeira densa.

Os mesmos elefantes da floresta, dizem os mesmos cientistas, estão diminuindo rapidamente em números. Os pesquisadores vinham estudando a espécie há anos e criaram um modelo matemático de seu impacto no meio ambiente que os sustentava.

“A humanidade está fazendo o melhor que pode para livrar o planeta dos elefantes o mais rápido que puder. Os elefantes da floresta estão enfrentando a extinção. Todos os seus efeitos positivos sobre o carbono e seus papéis como jardineiros florestais e engenheiros serão perdidos ”

Os seres humanos convertem a floresta em terras agrícolas e aumentam os níveis de dióxido de carbono e outros gases de efeito estufa que alimentam o aquecimento global e a emergência climática. Os elefantes da floresta, por outro lado, simplesmente alteram a composição da floresta e tornam seu ambiente um pouco mais frio.

Eles o fazem limpando as espécies de rápido crescimento para criar mais espaço para as árvores mais lentas subirem em direção à luz do sol, mas com madeira de maior densidade.

"E eis que, quando olhamos para o número de elefantes em uma floresta e olhamos para a composição da floresta ao longo do tempo, descobrimos que a proporção de árvores com madeira de alta densidade é maior em florestas com elefantes", disse Stephen Blake da Universidade de St Louis nos EUA, um dos autores.

“A simulação descobriu que as espécies de plantas de crescimento lento sobrevivem melhor quando os elefantes estão presentes. Essas espécies não são comidas pelos elefantes e, com o tempo, a floresta é dominada por essas espécies de crescimento lento. A madeira (lignina) tem uma espinha dorsal de carbono, o que significa que tem um grande número de moléculas de carbono.

“Espécies de alta densidade de madeira de crescimento lento contêm mais moléculas de carbono por unidade de volume do que espécies de baixa densidade de madeira que crescem rapidamente. Como os elefantes "magras" a floresta, eles aumentam o número de árvores de crescimento lento e a floresta é capaz de armazenar mais carbono. "

Suporte para Gaia

A descoberta é consistente com a teoria de Gaia da ciência do sistema terrestre: essa vida inconscientemente, mas coletivamente tende a funcionar de maneira a manter a atmosfera do planeta estável e as temperaturas planetárias dentro de limites confortáveis.

Até agora os seres humanos são a exceção mais visível a esta regra. Os biólogos se perguntaram sobre a contribuição dos mega herbívoros: neste caso, parece que os elefantes da floresta são bons para a floresta e bons para o controle do clima.

A descoberta também é consistente com um argumento colocado por conservacionistas, biólogos e cientistas do clima: as florestas mais saudáveis ​​e eficientes na absorção de carbono atmosférico são aqueles que abrigam os mais ricos níveis de biodiversidade Isto é, florestas que permanecem naturais.

Biólogos e conservacionistas falam muito sobre "serviços de ecossistemas" e “capital natural”: isto é, a contribuição do mundo natural, direta ou indiretamente, à riqueza humana. Os pesquisadores colocaram um valor em dinheiro na contribuição de carbono dos elefantes da floresta africana: eles realizam um serviço de armazenamento de carbono de US $ 43 bilhões.

"A triste realidade é que a humanidade está fazendo o seu melhor para livrar o planeta dos elefantes o mais rapidamente possível", disse Blake. “Os elefantes da floresta estão diminuindo rapidamente e estão em extinção. Do ponto de vista climático, todos os seus efeitos positivos sobre o carbono e sua miríade de outros papéis ecológicos como jardineiros florestais e engenheiros serão perdidos ”. - Rede de Notícias sobre o Clima

Sobre o autor

Tim Radford, jornalista freelancerTim Radford é um jornalista freelancer. Ele trabalhou para The Guardian para 32 anos, tornando-se (entre outras coisas) editor letras, editor de artes, editor literário e editor de ciência. Ele ganhou o Associação de Escritores científica britânica prêmio para o escritor de ciência do ano quatro vezes. Ele serviu no comitê do Reino Unido para o Década Internacional para Redução de Desastres Naturais. Ele deu palestras sobre ciência e mídia em dezenas de cidades britânicas e estrangeiras. 

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Este artigo apareceu originalmente na rede de notícias do clima

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