Por que as lontras do mar são guerreiros do clima

 Por que as lontras do mar são guerreiros do clima

Uma lontra marinha mãe com seus dois filhotes recém-nascidos descansando em sua barriga enquanto eles flutuam nas águas de Morro Bay, Califórnia Michael L. Baird via Flickr, CC-BY 4.0

Além de ser um dos animais mais fofos do planeta, as lontras marinhas ajudam a manter florestas de algas marinhas saudáveis ​​e que absorvem carbono.

Precisamos de populações prósperas de lontras marinhas para ajudar a lutar contra a crise climática. Isso mesmo: as lontras-do-mar, especialmente por causa de seu amor pelos saborosos ouriços-do-mar, são essenciais para garantir que enormes florestas de algas floresçam e armazenem o máximo de carbono possível. Eles também tornam nossos ecossistemas críticos para o clima mais resilientes.

O papel das lontras marinhas na mitigação das mudanças climáticas é um grande exemplo de como os benefícios que derivamos de ecossistemas saudáveis ​​- como o sequestro de carbono - podem ser perdidos à medida que a atividade humana impele a separada - mas igualmente grave - crise da biodiversidade. O número cada vez menor de lontras é impulsionado por todas as causas da crise da biodiversidade, incluindo a poluição. E seu declínio está prejudicando diretamente nossas próprias chances de evitar os piores efeitos da mudança climática.

Antes de entrarmos nos detalhes da relação das lontras marinhas com as crises de clima e biodiversidade, vamos deixar uma coisa fora do caminho: Sim, as lontras marinhas são absolutamente adoráveis ​​e é difícil focar em qualquer coisa sobre elas além disso. Conforme observa a Lista Vermelha de Espécies Ameaçadas da IUCN (União Internacional para a Conservação da Natureza), além de serem os menores mamíferos marinhos, eles também são “bastante indiscutivelmente o mais fofo. ” Eles costumam comer flutuando de costas, usando pedras que colocam na barriga para bater mariscos ou outras criaturas de casca dura para pegar o alimento dentro. Eles flutuam em grupos conhecidos como “jangadas”, que geralmente têm entre 10 e 100 indivíduos, embora os pesquisadores tenham visto jangadas de mais de 1,000 indivíduos flutuando juntas. Quando descansam ou se alimentam, muitas vezes se enrolam em algas para evitar flutuar com a corrente e as pessoas freqüentemente avistam lontras marinhas em jangadas de mãos dadas para evitar a separação. Seus bebês, chamados de filhotes, têm apenas 10 centímetros de comprimento ao nascer e o pelo é tão denso que os mantém flutuando com segurança na superfície enquanto suas mães procuram comida.

Além de ser um dos animais mais fofos do planeta, as lontras-marinhas têm um papel descomunal na luta contra as mudanças climáticas. Como uma “espécie-chave”, eles têm efeitos em larga escala nos ecossistemas marinhos costeiros, tornando-os essenciais para a saúde das florestas de algas que habitam. Isso ocorre porque as lontras marinhas comem animais, como os ouriços-do-mar, que pastam nas algas e nos recifes onde crescem. Se as populações de lontras marinhas diminuem, as populações de ouriços-do-mar e outras espécies de presas aumentam e pastam em mais florestas de algas marinhas - muitas vezes a ponto de destruí-las.

Florestas de algas marinhas degradadas ou destruídas e tapetes de ervas marinhas são um problema significativo porque são essenciais para combater a mudança climática. Os pesquisadores estimam que os ecossistemas costeiros, ricos em plantas marinhas como manguezais e ervas marinhas, sequestram até 20 vezes mais carbono por acre do que as florestas terrestres. As florestas de algas são igualmente críticas. Estudos apóiam a descoberta de que kelp sequestra cerca de 200 milhões de toneladas de carbono todos os anos, comparável às emissões anuais do estado de Nova York. Para manter saudáveis ​​esses ecossistemas críticos para o clima, precisamos reduzir suas ameaças, o que significa garantir que criaturas comedoras de algas sejam controladas por lontras marinhas.

Embora florestas saudáveis ​​de algas marinhas sejam cruciais para combater a mudança climática, elas também são ameaçadas por ela. Coisas como a acidificação dos oceanos e o aquecimento das águas ameaçam os recifes que formam a base estrutural de muitas florestas de algas, como aquelas próximas Ilhas Aleutas do Alasca. Para piorar as coisas, esse declínio está acontecendo ainda mais rápido porque as lontras-do-mar desapareceram rapidamente da área, permitindo que os ouriços-do-mar aproveitem as condições enfraquecidas dos recifes e da floresta. Assim, populações robustas de lontras marinhas suportam resiliência climática em florestas de kelp e suas bases de recife.

Infelizmente, as lontras marinhas podem ser um poster da crise da biodiversidade porque são afetadas por todos os principais motores do declínio da natureza: poluição (a ameaça número um para as lontras marinhas são os derramamentos de óleo), perda de habitat, exploração direta, mudança climática e espécies invasivas. A Lista Vermelha de Espécies Ameaçadas da IUCN avaliou lontras marinhas como em perigo, com tendência populacional decrescente.

À medida que atividades destrutivas como a exploração de petróleo e gás continuam, as populações de lontras marinhas irão diminuir ainda mais - e vamos perder um aliado natural em nossa luta para combater as mudanças climáticas e construir a resiliência do ecossistema. Priorizar a saúde das lontras marinhas e seu habitat maior é o tipo de novo relacionamento que precisamos formar com a natureza para garantir a vida como a conhecemos. Portanto, devemos fazer coisas como proteger mais o habitat das lontras marinhas por meio de iniciativas como a campanha América, a Bela, do governo Biden, que visa proteger pelo menos 30 por cento das áreas terrestres e de águas interiores dos EUA e 30 por cento das áreas do oceano até 2030. Vamos proteger o habitat das lontras marinhas e eliminar outros fatores de estresse para ajudar esses adoráveis ​​animais. Ao fazer isso, eles vão nos pagar em espadas.

Sobre o autor

Zak Smith
 

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Este artigo apareceu originalmente em Na terra

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