As áreas congeladas da Terra estão diminuindo 33 mil milhas quadradas por ano

Gelo marinho branco em água azul com o pôr do sol refletido na água

A criosfera da Terra está encolhendo 33,000 milhas quadradas (87,000 quilômetros quadrados) por ano.

Isso significa que todas as áreas com água e solo congelados na Terra encolheram cerca do tamanho do Lago Superior por ano, em média, entre 1979 e 2016, como resultado das mudanças climáticas.

As descobertas vêm da primeira avaliação global da extensão da neve, cobertura de gelo e solo congelado na superfície da Terra, um fator crítico no resfriamento do planeta por meio da luz solar refletida e sua resposta ao aumento das temperaturas.

“Apesar dos relatórios frequentes de uma criosfera 'encolhendo', as estimativas anteriores focavam apenas em variáveis ​​individuais, como área de gelo do mar ou cobertura de neve extensão ”, diz Oliver Frauenfeld, professor associado e climatologista do departamento de geografia da Texas A&M University.

“Ninguém havia tentado fazer uma estimativa global da criosfera como um todo e quantificar a magnitude de sua diminuição. Nosso registro da extensão criosférica pode servir como um indicador de mudança climática útil, semelhante a outros sinais vitais como a temperatura global ou o nível do mar. ”

A extensão da terra coberta por água congelada é tão importante quanto sua massa porque a superfície branca e brilhante reflete a luz do sol de forma muito eficaz, resfriando o planeta. Mudanças no tamanho ou localização do gelo e da neve podem alterar a temperatura do ar, alterar o nível do mar e até mesmo afetar as correntes oceânicas em todo o mundo.

“A criosfera é uma das mais sensíveis indicadores climáticos e o primeiro a demonstrar um mundo em mudança ”, diz Xiaoqing Peng, geógrafo físico da Universidade de Lanzhou e primeiro autor do artigo em O futuro da terra. “Sua mudança de tamanho representa uma grande mudança global, ao invés de uma questão regional ou local.”

Mais do que encolhimento sazonal

A criosfera detém quase três quartos da água doce da Terra e, em algumas regiões montanhosas, a redução das geleiras ameaçam o abastecimento de água potável. Muitos cientistas documentaram a redução das camadas de gelo, diminuição da cobertura de neve e perda do gelo do mar Ártico individualmente devido à mudança climática. Mas nenhum estudo anterior considerou toda a extensão da criosfera sobre a superfície da Terra e sua resposta ao aquecimento das temperaturas.

Peng e seus co-autores da Universidade de Lanzhou calcularam a extensão diária da criosfera e calcularam a média desses valores para chegar a estimativas anuais. Enquanto a extensão da criosfera aumenta e diminui com as estações, eles descobriram que a área média coberta pela criosfera da Terra se contraiu globalmente desde 1979, correlacionando-se com o aumento da temperatura do ar.

O encolhimento ocorreu principalmente no hemisfério norte, com uma perda de cerca de 102,000 quilômetros quadrados (cerca de 39,300 milhas quadradas), ou cerca de metade do tamanho do Kansas, a cada ano. Essas perdas são ligeiramente compensadas pelo crescimento no hemisfério sul, onde a criosfera se expandiu em cerca de 14,000 quilômetros quadrados (5,400 milhas quadradas) anualmente.

Este crescimento ocorreu principalmente no gelo marinho no Mar de Ross ao redor da Antártica, provavelmente devido aos padrões de vento e correntes oceânicas e à adição de frio degelo dos mantos de gelo da Antártica.

Criosfera congelada por menos tempo

As estimativas mostraram que não apenas a criosfera global estava encolhendo, mas muitas regiões permaneceram congeladas por menos tempo. O primeiro dia médio de congelamento agora ocorre cerca de 3.6 dias depois do que em 1979, e o degelo do gelo cerca de 5.7 dias antes.

“Esse tipo de análise é uma boa ideia para um índice ou indicador global de mudança climática”, diz Shawn Marshall, um glaciologista da Universidade de Calgary, que não esteve envolvido no estudo. Ele acha que um próximo passo natural seria usar esses dados para examinar quando o gelo e a cobertura de neve dão à Terra seu brilho máximo, para ver como as mudanças no albedo afetam o clima em uma base sazonal ou mensal e como isso está mudando ao longo do tempo.

Para compilar sua estimativa global da extensão da criosfera, os autores dividiram a superfície do planeta em um sistema de grade. Eles usaram conjuntos de dados existentes da extensão global do gelo marinho, cobertura de neve e solo congelado para classificar cada célula na grade como parte da criosfera se contivesse pelo menos um dos três componentes. Em seguida, eles estimaram a extensão da criosfera em uma base diária, mensal e anual e examinaram como ela mudou ao longo dos 37 anos de seu estudo.

“Esta estimativa da extensão criosférica é um primeiro passo importante”, diz Frauenfeld. “O que seria ainda melhor é um registro semelhante do volume criosférico, porque nos permitiria vincular a variabilidade criosférica a outros impactos da mudança climática, como a elevação do nível do mar. Infelizmente, atualmente não temos observações boas o suficiente para todas as partes do globo para desenvolver estimativas robustas de volume criosférico. ”

Os autores dizem que o conjunto de dados global agora pode ser usado para investigar melhor o efeito das mudanças climáticas na criosfera e como essas mudanças afetam os ecossistemas, a troca de carbono e o tempo dos ciclos de vida vegetal e animal.

Fonte: Mariam Moeen para Universidade Texas A & M

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Universidade Texas A & M

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