Por que as florestas tropicais estão perdendo seu poder de ajudar a humanidade

Por que as florestas tropicais estão perdendo seu poder de ajudar a humanidade Chokniti Khongchum / Shutterstock

As florestas tropicais são importantes para todos e cada um de nós. Eles sugam quantidades colossais de carbono da atmosfera, fornecendo um freio crucial na taxa de mudanças climáticas. No entanto, novas pesquisas que acabamos de publicar na natureza mostra que florestas tropicais intactas estão removendo muito menos dióxido de carbono do que costumavam.

A mudança é impressionante. Nos anos 1990, as florestas tropicais intactas - aquelas não afetadas pela extração de madeira ou incêndios - removeram aproximadamente 46 bilhões de toneladas de dióxido de carbono da atmosfera. Isso diminuiu para cerca de 25 bilhões de toneladas na década de 2010. A capacidade perdida de afundamento é de 21 bilhões de toneladas de dióxido de carbono, equivalente a uma década de emissões de combustíveis fósseis do Reino Unido, Alemanha, França e Canadá juntos.

Como chegamos a uma conclusão tão alarmante e como é que ninguém sabia disso antes? A resposta é que nós - juntamente com outros 181 cientistas de 36 países - passamos anos rastreando árvores individuais nas profundezas das florestas tropicais do mundo.

A idéia é simples: identificamos as espécies de árvores e medimos o diâmetro e a altura de cada árvore em uma área de floresta. Alguns anos depois, retornamos exatamente à mesma floresta e medimos novamente todas as árvores. Podemos ver o que cresceu, o que morreu e se novas árvores cresceram.

Essas medidas nos permitem calcular quanto carbono é armazenado em uma floresta e como ele muda com o tempo. Repetindo as medições vezes e em lugares suficientes, podemos revelar tendências de longo prazo na absorção de carbono.

Por que as florestas tropicais estão perdendo seu poder de ajudar a humanidade A maioria das florestas tropicais primárias do mundo é encontrada na Amazônia, na África Central ou no Sudeste Asiático. Hansen / UMD / Google / USGS / NASA, CC BY-SA

Isto é mais fácil dizer do que fazer. O rastreamento de árvores em florestas tropicais é um desafio, particularmente na África equatorial, lar da segunda maior extensão de floresta tropical do mundo. Como queremos monitorar florestas que não são cortadas ou afetadas pelo fogo, precisamos percorrer a última estrada, a última vila e o último caminho, antes mesmo de começarmos nossas medições.

Primeiro, precisamos de parcerias com especialistas locais que conhecem as árvores e geralmente têm medidas mais antigas nas quais podemos basear-nos. Então precisamos de autorizações do governo, além de acordos com os moradores locais para entrar em suas florestas e sua ajuda como guias. Medir árvores, mesmo nos locais mais remotos, é uma tarefa da equipe.

O trabalho pode ser árduo. Passamos uma semana em uma canoa para chegar às parcelas no Parque Nacional Salonga, no centro da República Democrática do Congo, transportamos tudo por uma expedição de um mês por pântanos para chegar às parcelas no Parque Nacional Nouabalé Ndoki, na República do Congo, e aventurou-se nas últimas florestas da Libéria quando a guerra civil terminou. Evitamos elefantes, gorilas e cobras grandes, pegamos doenças tropicais assustadoras como a febre vermelha do Congo e perdemos por pouco um surto de Ebola.

Por que as florestas tropicais estão perdendo seu poder de ajudar a humanidade Passeando por pântanos no Parque Nacional Nouabalé Ndoki. Aida Cuní Sanchez, Autor fornecida

Os dias começam cedo para aproveitar ao máximo um dia no campo. À primeira luz da sua tenda, pegue o café na fogueira. Depois de uma caminhada até a trama, usamos pregos de alumínio que não machucam as árvores para rotulá-las com números únicos, pintamos para marcar exatamente onde medimos uma árvore para que possamos encontrá-la na próxima vez e uma escada portátil para subir os contrafortes das grandes árvores. Além disso, uma fita métrica para obter os diâmetros das árvores e um laser para zapear a altura das árvores.

Por que as florestas tropicais estão perdendo seu poder de ajudar a humanidade Pesquisadores nos Camarões medem uma árvore de 36 metros de altura. Wannes Hubau, Autor fornecida

Após algumas vezes uma semana de viagem, uma equipe de cinco pessoas leva de quatro a cinco dias para medir todas as 400 a 600 árvores acima de 10 cm de diâmetro no hectare médio de floresta (100 metros x 100 metros). Em nosso estudo, isso foi feito para 565 diferentes áreas de floresta agrupadas em duas grandes redes de pesquisa de observação florestal, a Rede do Observatório da Floresta Tropical Africana e o Rede de Inventário da Floresta Amazônica.

Este trabalho significa meses de distância. Por muitos anos, cada um de nós passou vários meses por ano no campo anotando medições de diâmetro em água especial à prova d'água. No total, rastreamos mais de 300,000 árvores e fizemos mais de 1 milhão de medições de diâmetro em 17 países.

Gerenciar os dados é uma tarefa importante. Tudo vai para um site que criamos na Universidade de Leeds, ForestPlots.net, que permite a padronização, sejam as medidas provenientes de Camarões ou Colômbia.

Muitos meses de análise detalhada e verificação dos dados se seguiram, assim como tempo para uma análise cuidadosa de nossas descobertas. Precisávamos focar nos detalhes de árvores e parcelas individuais, sem perder de vista o quadro geral. É um ato de equilíbrio difícil.

A parte final de nossa análise olhou para o futuro. Usamos um modelo estatístico e estimativas de mudanças ambientais futuras para estimar que, até 2030, a capacidade das florestas africanas de remover carbono diminuirá em 14%, enquanto as florestas amazônicas poderão parar de remover o dióxido de carbono completamente até 2035. Os cientistas há muito temem que uma das grandes sumidouros de carbono mudariam para se tornar uma fonte. Infelizmente, esse processo começou.

Por que as florestas tropicais estão perdendo seu poder de ajudar a humanidade Um dos autores na República Democrática do Congo com Noe Madingou da Universidade Marien Ngouabi e outros guias e pesquisadores locais. Aida Cuní Sanchez, Autor fornecida

Os resultados decrescentes do sumidouro de carbono fornecem notícias bastante sombrias e não o que gostaríamos de relatar. Mas, como cientistas, temos um trabalho é seguir os dados onde quer que eles nos levem. Isso pode estar presente nas florestas tropicais do Congo ou na TV para contar às pessoas sobre o nosso trabalho. É o mínimo que podemos fazer na emergência climática em que vivemos atualmente. Todos nós precisaremos desempenhar um papel na solução desta crise. 

Sobre o autor

Wannes Hubau, cientista pesquisador, Museu Real da África Central; Aida Cuní Sanchez, pesquisadora de pós-doutorado, University of Yorke Simon Lewis, professor de Ciências da Mudança Global na Universidade de Leeds e, UCL

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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