Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema?

Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema? Rachael Nolan, CC BY-NC

A seca no leste da Austrália foi um motorista significativo da temporada incêndios florestais sem precedentes. Mas também causou outra calamidade ambiental menos conhecida neste verão: colinas inteiras de árvores mudaram de verde para marrom.

Observamos extenso declínio do dossel do sudeste de Queensland até Canberra. Relatos de mais árvores mortas e moribundas de outras regiões da Austrália estão fluindo através do projeto de ciência cidadã, o Detetive de árvore morta.

Algumas árvores mortas não são uma visão incomum durante uma seca. Mas, em alguns lugares, é a primeira vez na memória viva que tantas copas desaparecem.

Os ecologistas estão agora ponderando as implicações. Existem avisos de que algumas espécies de árvores australianas podem desaparecer de grandes partes de seus intervalos à medida que o clima muda. Poderíamos estar testemunhando o início do colapso do ecossistema?

Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema? Dieback extenso do dossel em Kains Flat, NSW, janeiro de 2020. Matt Herbert

Por que os velames estão morrendo agora?

Grande parte do leste da Austrália está em seca desde o início de 2017. Embora essa seca ainda não seja tão longa quanto a Seca do Milênio, ela parece ser mais intensa. Muitas áreas receberam as menores chuvas já registradas, incluindo longos períodos de tempo com sem chuva. Isso foi combinado com temperaturas acima da média e ondas de calor extremas.

Quanto maior a temperatura, maior a perda de umidade das folhas. Isso geralmente é bom para uma árvore porque esfria a dossel. Mas se não houver água suficiente no solo, o aumento da perda de água pode empurrar as árvores limiar, causando extensa queima de folhas ou escurecimento. A extensa matança de dossel que observamos neste verão sugere que o solo finalmente ficou muito seco para muitas árvores.

Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema? Dificuldades generalizadas de precipitação e temperaturas mais altas em muitas partes da Austrália. Bureau of Meteorology

As árvores estão mortas?

Árvores marrons ou nuas não estão necessariamente mortas. Muitos eucaliptos podem perder todas as folhas, mas se rebrotam após a chuva.

Muitas partes do leste da Austrália estão agora cobertas de verde depois da chuva. Nessas áreas, será importante avaliar a extensão da recuperação das árvores. Se as árvores não apresentarem sinais de recuperação após chuvas significativas, é improvável que sobrevivam. Em alguns casos, as reservas de carboidratos - que as árvores precisam rebrotar novas folhas - pode estar muito vazio para as árvores se recuperarem.

Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema? Snowgums na área da Nova Inglaterra se espalham em março de 2020, após fortes chuvas. As árvores perderam a maior parte do seu dossel durante a seca em 2019. Trevor Stace, Universidade da Nova Inglaterra

A seca também pode dificultar a recuperação pós-incêndio. A maioria das florestas de eucalipto acaba se recuperando dos incêndios florestais, rebrotando novas folhas. Algumas florestas também se recuperam quando o fogo faz com que as mudas germinem.

Mas é provável que algumas florestas que agora estão se recuperando do fogo já estejam lutando com a morte do dossel. Portanto, esses dois distúrbios testarão quão resistentes são nossas florestas à seca e incêndios florestais consecutivos.

As árvores que se recuperam de secas e / ou incêndios também podem entrar na “espiral de reintegração”. A nova descarga de folhas após a chuva pode fazer uma refeição particularmente saborosa para os insetos. As árvores tentarão cultivar mais folhagem em resposta, mas sua capacidade de continuar produzindo novas folhas diminui gradualmente à medida que esgotam suas reservas de carboidratos e podem morrer.

A espiral de dieback levou a uma extensa perda de árvores no passado, inclusive no Nova Inglaterra de NSW.

Devemos estar preocupados?

A capacidade dos eucaliptos de se espalharem os torna naturalmente resilientes à seca prolongada. Existem alguns registros de morte no dossel de secas severas no passado, como o Seca da Federação. Assumimos (embora não tenhamos certeza) as florestas recuperadas após esses eventos. Para que eles possam se recuperar após a atual seca.

No entanto, é difícil não se preocupar. A mudança climática trará um aumento da seca, ondas de calor e incêndios que poderão, com o tempo, sofrer extensas perdas de árvores na paisagem - como aconteceu no Monaro High Plain após a seca do milênio.

Pesquisa australiana em 2016 alertou que, devido às mudanças climáticas, o habitat de 90% das espécies de eucalipto pode declinar e espera-se que 16 espécies percam o ambiente doméstico em 60 anos.

Essa mudança teria enormes consequências para o funcionamento dos ecossistemas - reduzindo a capacidade de serviços ecossistêmicos, como armazenamento de carbono, alteração dos recursos hídricos das bacias hidrográficas e redução do habitat de animais nativos.

Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema? Algumas árvores rebrotaram novas folhas após perderem a copa. Mas, em alguns casos, essas folhas agora estão morrendo, como nessas gengivas rabiscadas no NSW Pilliga em agosto de 2019. Rachael Nolan

Onde a partir daqui?

Encostas inteiras de árvores ficaram marrons neste verão. É o início do colapso do ecossistema? Registros de árvores mortas e moribundas no mapa do detetive de árvores mortas. Detetive de árvore morta

Os proprietários de terras podem ajudar a recuperar a propriedade após a seca, protegendo as mudas germinadas do gado e coletando sementes locais para revegetação posterior. As árvores que parecem mortas não devem ser cortadas, pois podem se recuperar, e mesmo que mortas possam fornecer um habitat animal valioso.

Mais importante, porém, precisamos monitorar cuidadosamente as árvores para ver onde elas morreram e onde estão se recuperando. Um projeto de ciência cidadã, o Detetive de árvore morta, está ajudando a mapear a extensão da extinção de árvores na Austrália.

As pessoas enviam fotos de árvores mortas e moribundas - até o momento, mais de 267 registros foram enviados. Esses registros podem ser usados ​​para determinar onde monitorar as florestas durante a seca, incluindo avaliações no solo da saúde das árvores e quantificar as respostas fisiológicas das árvores ao estresse hídrico.

Não existe um programa de monitoramento de saúde florestal em andamento na Austrália, portanto, esse conjunto de dados é inestimável para nos ajudar a determinar exatamente o quão vulneráveis ​​as florestas da Austrália são para o duplo golpe de seca severa e incêndios florestais.A Conversação

Sobre o autor

Rachael Helene Nolan, pesquisadora de pós-doutorado, Western Sydney University; Belinda Medlyn, professora, Western Sydney University; Brendan Choat, Professor Associado, Western Sydney Universitye Rhiannon Smith, pesquisador, Universidade da Nova Inglaterra

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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