Ondas de calor marinhas causam problemas para peixes de recife tropical - mesmo antes dos corais morrerem

Ondas de calor marinhas causam problemas para peixes de recife tropical - mesmo antes dos corais morrerem Uma escola de condenado tang (Acanthurus triostegus) nadam nos recifes mortos de Kiritimati após a onda de calor marinha de 2015-16. (Kevin Bruce), Autor fornecida

Apesar da muitos desafios enfrentados pelos oceanos do mundo hoje, os recifes de coral continuam sendo redutos da biodiversidade marinha. Milhares de espécies de peixes de todas as formas e tamanhos chamam esses ecossistemas coloridos, complexos e economicamente importantes de lar. O aquecimento iminente do oceano, no entanto, cria problemas para esses peixes.

Desde o primeiro evento global de branqueamento de corais Recifes devastados no final dos anos 1990, os cientistas trabalharam para documentar os efeitos desses fenômenos catastróficos nos peixes dos recifes de coral. Após um clareamento severo, A mortalidade de corais geralmente leva a mudanças na comunidade de peixes que vivem nos recifes.: os peixes que se alimentam de corais declinam, enquanto os que se alimentam de algas aumentam à medida que estas proliferam.

Mas o que acontece com os peixes durante um evento severo de estresse por calor - isto é, quando a temperatura da água aumenta, mas os corais ainda não branquearam e morreram? Parece que muito poucos cientistas tentaram descobrir.

Nosso novo estudo, publicado em Aplicações Ecológicas, pesquisaram as comunidades de peixes de recife antes, durante e após o El Niño de 2015–16 em Kiritimati, um atol de corais no Oceano Pacífico, que faz parte do país de Kiribati. Nossa pesquisa sugere que aumentos de curto prazo na temperatura da água podem ter impactos devastadores nas populações de peixes de recife e nas comunidades locais que dependem deles.

Aquecendo o maior atol do mundo

Kiritimati, ou Ilha Christmas, é o maior atol de coral do mundo - recife em forma de anel - em massa de terra. O aeroporto principal mais próximo fica a mais de 2,000 quilômetros de distância, no Havaí. As pessoas que vivem em Kiritimati são altamente dependente de peixes de recife como fonte de alimento e renda.

Ondas de calor marinhas causam problemas para peixes de recife tropical - mesmo antes dos corais morrerem Um recife de coral saudável em Kiritimati, antes do El Niño em 2015-16. (Kristina Tietjen), Autor fornecida

Enquanto o El Niño de 2015–16 causou estragos em recifes em todo o mundo, seus efeitos foram especialmente catastróficos em torno de Kiritimati. Níveis sem precedentes de estresse por calor persistir por 10 meses seguidos levou a mais de 80% de mortalidade de corais ao redor da ilha, mas não antes de provocar uma mudança na comunidade local de peixes.

Peixes de recife estressados

Após apenas dois meses de estresse térmico, as populações de peixes de recife ao redor do atol haviam caído pela metade. O número de espécies de peixes também diminuiu, com algumas espécies desaparecendo completamente. Cinco espécies, incluindo o peixe borboleta Chevron, que se alimenta exclusivamente de corais vivos, não foram vistas desde então.

Um ano após a onda de calor, no entanto, descobrimos - de maneira surpreendente - que a biomassa e a abundância total de peixes de recife haviam se recuperado, recuperando-se para níveis semelhantes aos que observamos nos anos anteriores à onda de calor. Isso levanta a questão: o que exatamente aconteceu durante aqueles meses longos e afetados pelo calor?

Ondas de calor marinhas causam problemas para peixes de recife tropical - mesmo antes dos corais morrerem O baiacu Arothron meleagris, uma das muitas espécies de peixes de recife de Kiritimati que declinaram durante a onda de calor. (Sean Dimoff), Autor fornecida

Embora o estresse térmico intenso possa levar a diminuição da aptidão e até mesmo mortalidade em peixes de recife, acreditamos que a maioria dos peixes desaparecidos procurou abrigo nos recifes mais profundos e mais frios da ilha durante a onda de calor. Uma vez que o calor diminuísse, eles poderiam ter voltado facilmente para o raso.

No entanto, a recuperação da comunidade de peixes de recife não foi a mesma de maneira geral. Locais no atol mais próximo das aldeias, onde os recifes foram fortemente afetados pela dragagem, pesca e poluição, prejudicaram a recuperação em relação às áreas do atol longe das aldeias onde os recifes estavam quase intocados antes da onda de calor.

Isso sugere que a proteção ambiental local poderia ajudar a tornar os recifes mais resistentes aos estragos causados ​​pelo aquecimento do oceano. Embora possa não ser suficiente para atrair peixes a permanecerem em um evento de aquecimento severo, os recifes de alta qualidade podem ser mais atraentes para esses peixes após o seu retorno.

Uma janela para o futuro

Se os peixes de recife retornarem assim que o estresse térmico terminar, o desaparecimento a curto prazo é realmente um grande problema? Considerando que a sobrevivência de milhões de pessoas em todo o mundo depende de peixes de recife tropical, acreditamos que a resposta a esta pergunta é um retumbante sim.

Ondas de calor marinhas causam problemas para peixes de recife tropical - mesmo antes dos corais morrerem Um recife de coral saudável em Kiritimati, antes da onda de calor. (Kieran Cox), Autor fornecida

Os impactos das mudanças climáticas nos recifes de coral são apenas previsto para piorar nas próximas décadas. Estudar os efeitos do estresse térmico severo no presente pode servir como uma janela para o futuro, prenunciando as conseqüências do aquecimento gradual dos oceanos e ondas de calor marinhas mais frequentes e severas previstos para ocorrer.

Ao entender como as populações de peixes reagem a temperaturas elevadas da água, também podemos tentar prever e mitigar os efeitos do aquecimento do oceano em comunidades altamente dependentes de recifes, como as de Kiritimati.

No âmbito da pesquisa em recifes de corais, a maioria dos estudos sobre estresse térmico até o momento se concentrou na ligação entre estresse térmico e branqueamento de corais, e as efeitos indiretos do branqueamento catastrófico em peixes de recife. No entanto, os corais não são os únicos animais afetados pelo estresse térmico. A menos que intervenhamos para limitar a mudança climática globalmente, podemos correr o risco de perder não apenas corais, mas também peixes de recife criticamente importantes.A Conversação

Sobre o autor

Jennifer MT Magel, Assistente de Pesquisa, Biologia, Universidade de Victoria e Julia K. Baum, professora de biologia, Universidade de Victoria

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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