Como as florestas dos oceanos do mundo contribuem para aliviar a crise climática

algas forrest 7 12Foto de um dos últimos trechos de algas gigantes na costa sudeste da Tasmânia, cortesia de Matthew Doggett

Pesquisadores estão buscando algas para ajudar a armazenar dióxido de carbono bem abaixo da superfície do mar.

Sessenta anos atrás, o litoral da Tasmânia era amortecido por uma floresta aveludada de algas, tão densa prenderia os pescadores locais quando eles saíssem em seus barcos. “Falamos especialmente com a geração mais velha de pescadores, e eles dizem: 'Quando eu tinha a sua idade, essa baía era tão espessa de algas, que na verdade tivemos que abrir um canal' ', diz Cayne Layton, pesquisadora de pós-doutorado. no Instituto de Estudos Marinhos e Antárticos da Universidade da Tasmânia. “Agora, essas baías, que provavelmente estão na escala de 10 ou 20 campos de futebol, estão completamente vazias de algas. Não resta uma única planta.

Desde a década de 1960, as florestas de algas da Tasmânia, outrora expansivas, declinaram em 90% ou mais. O principal culpado é a mudança climática: essas algas gigantes precisam ser banhadas em correntes frias e ricas em nutrientes para prosperar, mas o aquecimento regional nas últimas décadas estendeu as águas da Corrente da Austrália Oriental mais quente para os mares da Tasmânia com efeitos devastadores. florestas de algas uma a uma. As águas quentes também aumentaram as populações de ouriços predadores, que roem as raízes das algas e agravam a perda.

A Tasmânia não é o único local de destruição. Globalmente, as algas crescem nas florestas ao longo da costa de todos os continentes, exceto a Antártica; a maioria está ameaçada pelas mudanças climáticas, desenvolvimento costeiro, poluição, pesca e predadores invasivos. Tudo isso importa porque esses ecossistemas oferecem enormes benefícios: protegem as costas contra o efeito de tempestades e aumento do nível do mar; eles limpam a água absorvendo o excesso de nutrientes; e também absorvem dióxido de carbono, o que pode ajudar a diminuir a acidez do oceano e a criar um ambiente saudável para a vida marinha circundante. Essas florestas - que no caso das espécies de algas gigantes que crescem na Tasmânia - podem atingir alturas de 40 metros (130 pés) - também fornecem habitat para centenas de espécies marinhas.

distribuição de algas 7 12

Depois de passar anos estudando esses benefícios, Layton agora está tentando trazer de volta à vida um pedaço das florestas de algas da Tasmânia. A cada poucas semanas, ele mergulha para inspecionar três parcelas de 12 por 12 metros (39 por 39 pés) que ele criou na costa, cada uma contendo folhas de alga marinha, nascendo de cordas amarradas ao fundo do oceano. Esses viveiros de algas fazem parte do projeto de Layton para determinar se as “super-algas” resistentes ao clima que foram criadas em laboratório se sairão melhor nas mudanças nos mares da Tasmânia. Mas seu experimento também chama a atenção para o extraordinário potencial das algas para absorver carbono e ajudar a combater as mudanças climáticas.

Alga marinha climática

É a capacidade de extrair CO2 da atmosfera que adicionou “mitigação climática” à lista de benefícios das algas. Quando falamos sobre como os oceanos podem seqüestrar carbono, a conversa geralmente gira em torno de manguezais, sapais e prados de ervas marinhas. Mas "a magnitude do carbono sequestrado pelas florestas de algas é comparável à de todos esses três habitats juntos", diz Carlos Duarte, professor de ciências marinhas da Universidade de Ciência e Tecnologia King Abdullah, na Arábia Saudita. “As florestas de algas não devem ser deixadas para trás. Eles estão escondidos por muito tempo.

Ainda não sabemos muito sobre como a loja de algas CO2. Mas os pesquisadores estão começando a criar uma imagem melhor dessa alga gigante e como podemos melhorar sua capacidade de ajudar a combater as mudanças climáticas.

O dilema é que a alga em si também está sitiada pelo aquecimento do mar - que é o foco do trabalho de Layton. Da floresta original da Tasmânia, apenas cerca de 5% permanece. Os pesquisadores pensam que essas plantas sobreviveram através da variação e seleção naturais.

"Parece haver indivíduos que são adaptados e capazes de viver nas condições modernas da Tasmânia que criamos através das mudanças climáticas", explica Layton.

Desse pool remanescente de algas gigantes selvagens, ele e seus colegas identificaram o que Layton chama de "super algas" que podem ser mais resistentes aos efeitos do aquecimento do mar. Destes, ele colheu esporos, incorporando-os em cordões para serem enrolados em torno das cordas que estão enraizadas no fundo do mar. A esperança é que esses esporos de super algas se transformem em mudas que, por sua vez, colocam seus próprios esporos à deriva nas correntes oceânicas, semeando novas mini-florestas nas proximidades.

“Para que a restauração de algas gigantes funcione na escala da costa, precisaremos plantar muitos desses fragmentos de sementes”, explica Layton. "A idéia é que, com o tempo, elas se expandirão e eventualmente se fundirão - e sua floresta de algas gigantes voltará".

Outros projetos de restauração de algas ao redor do mundo estão enfrentando diferentes ameaças. Em Santa Monica Bay, Califórnia, os conservacionistas estão tentando salvar florestas de algas locais de vorazes ouriços roxos, cuja população explodiu desde que um grande predador - a lontra-marinha - declinou dramaticamente décadas atrás. O apetite não controlado dos ouriços contribuiu para a perda de três quartos da antiga floresta de algas da baía. Mas os pescadores são ouriços que limpam cuidadosamente as mãos - o problema é que, quando as algas são restauradas, a pesca também é. Até agora eles conseguiu derrubar 52 hectares, recuperados pela floresta de algas.

"Tudo o que precisávamos fazer era eliminar os ouriços do caminho", diz Tom Ford, diretor executivo da The Bay Foundation, que está liderando o esforço.

Como as florestas dos oceanos do mundo contribuem para aliviar a crise climática

O aquecimento das águas e a remoção de predadores naturais, como a lontra-marinha, fizeram com que populações de ouriços-do-mar comedores de algas explodissem na baía de Santa Monica, na Califórnia. Foto © iStockphoto.com | Michael Zeigler

O sucesso do projeto fez com que outras pessoas ponderassem seu potencial de seqüestro de carbono, afirma Ford. A cidade de Santa Mônica estabeleceu recentemente uma meta de alcançar a neutralidade do carbono até 2050, e perguntou à Bay Foundation como a restauração de algas pode ser um fator nisso. Uma organização sem fins lucrativos chamada Surf Sustentável lançou também um programa que permite às pessoas investir no projeto de restauração de algas para compensar suas próprias pegadas de carbono.

"Essas florestas de algas crescem tão rápido e sugam uma quantidade enorme de carbono", diz Ford. Na Califórnia, o foco é preservar terras selvagens com créditos de carbono, ele explica. Mas o aumento nos incêndios florestais regionais significa que as florestas terrestres podem não parecer mais a aposta mais segura. "Agora, trabalhar na costa está se tornando talvez uma opção mais importante."

Da mesma forma, no Reino Unido, um plano conhecido como "Ajude nossa alga marinha”Tem como objetivo restaurar um trecho de 180 quilômetros quadrados de floresta histórica de algas ao longo da costa sul de Sussex do país. isto atraiu o interesse de dois conselhos locais e de uma empresa de água, que ficam intrigados com seu potencial de fornecer um novo sumidouro de carbono. "Todas as três organizações estão interessadas em carbono, mas também nos benefícios mais amplos [das florestas de algas]", explica Sean Ashworth, vice-chefe de pesca e conservação da região Associação das Autoridades de Pesca e Conservação Costeira, um parceiro no projeto.

Carbono capturado?

No entanto, questões importantes permanecem sobre onde todo o carbono armazenado acaba. As árvores ficam em um só lugar, para que possamos razoavelmente estimar quanto carbono uma floresta armazena. As algas, por outro lado, podem flutuar para destinos desconhecidos. Se começar a se decompor, o carbono armazenado poderá ser liberado de volta à atmosfera, explica Jordan Hollarsmith, ecologista marinho da Universidade Simon Fraser e do Departamento de Pesca e Oceanos do Canadá. “Para remover esse carbono do orçamento global, seria necessário que essas folhas de algas fossem enterradas ou transportadas para o mar profundo”, diz ela.

De fato, pesquisas emergentes estão começando a mostrar um retrato da jornada das algas pelo oceano. A 2016 estude Estima-se que cerca de 11% das macroalgas globais sejam permanentemente seqüestrado no oceano. A maior parte disso, cerca de 90%, é depositada no fundo do mar, enquanto o restante afunda em sedimentos marinhos costeiros.

algas gigantes

Sob boas condições, as espécies de algas gigantes que crescem na Tasmânia podem atingir 40 metros (130 pés) de altura e criar uma floresta submarina densa e visualmente impenetrável. Foto cedida por Matthew Doggett

“Se as algas atingem abaixo do horizonte de 1,000 metros, ficam trancadas nas trocas com a atmosfera por escalas de tempo prolongadas e podem ser consideradas permanentemente seqüestradas”, diz Dorte Krause-Jensen, um professor de ecologia marinha na Universidade de Aarhus, na Dinamarca, e autor do estudo de 2016, juntamente com Duarte. Ainda assim, o desafio de calcular isso permanece. Comparado com manguezais, ervas marinhas e sapais, que depositam carbono de maneira direta e confiável nos sedimentos abaixo, a mutabilidade inerente de uma floresta de algas torna o sequestro mais difícil de quantificar com precisão. Mas isso pode mudar, diz Duarte, se as florestas de algas caírem sob rigorosas condições humanas. gestão - algo que já está acontecendo com espécies menores de algas marinhas que estão sendo cultivadas em todo o mundo para alimentos e fertilizantes.

Kelp futuro

Da mesma forma, poderíamos colocar vastas florestas de algas sob controle humano para o benefício do planeta? Brian Von Herzen, diretor executivo da organização sem fins lucrativos Fundação Clima, pensa assim. A Climate Foundation é parceira do projeto de Cayne Layton para algas resistentes ao clima, e Von Herzen é um participante importante no campo de "permacultura marinha, ”Um tipo de cultivo de algas marinhas em oceano aberto que imita as florestas de algas selvagens para regenerar os ecossistemas marinhos, aumentar a segurança alimentar e seqüestrar o carbono.

Atualmente, Von Herzen está testando matrizes de protótipos nas Filipinas para ajudar a tornar a agricultura de algas mais resistente às mudanças climáticas. O ponto central da visão de Von Herzen é uma matriz na qual as algas cresceriam, pairando 25 metros (82 pés) abaixo da superfície do oceano. Usando energia solar, eólica e das ondas para impulsionar seu movimento, mangueiras fixadas sob a estrutura sugariam água mais fria e rica em nutrientes das profundezas abaixo. Essa infusão de água fria recriaria um microambiente ideal para o crescimento das algas amarradas; a alga marinha oxigenaria a água e criaria um novo habitat para os peixes - enquanto captura carbono, explica Von Herzen.

Embora essas florestas de algas marinhas em águas profundas sejam apenas hipotéticas, Von Herzen está atualmente testando matrizes de protótipos nas Filipinas para ajudar a tornar a agricultura de algas marinhas mais resistente às mudanças climáticas. Os agricultores de algas lá sofreram grandes perdas como resultado das correntes oceânicas quentes que varrem e dizimam suas colheitas. Mas com a afluência de água mais fria gerada pelas novas matrizes, algas estão começando a florescer novamente.

Este projeto, e outros sendo desenvolvidos nas costas da Europa e dos EUA, estão lançando as bases para a ambição final de Von Herzen: Para aumentar drasticamente as matrizes de algas, abrangendo grandes extensões do oceano profundo, onde elas poderiam absorver coletivamente bilhões de toneladas de CO2 além de fornecer segurança alimentar na forma de aqüicultura de moluscos e habitat de peixes, além de fornecer o que ele chama de “suporte à vida do ecossistema”.

As algas podem ser enterradas no fundo do mar para sequestrar carbono ou serem colhidas para produzir biocombustíveis e fertilizantes de baixa emissão, ele diz. "Usamos a próspera floresta de algas selvagens como modelo de ecossistema para o que podemos escalar nos oceanos", Von Herzen diz.

Benefícios atuais

No final de sua pesquisa, Krause-Jensen está otimista quanto ao potencial de seqüestro de carbono das algas e à possibilidade de que possa ser dramaticamente aumentado pela agricultura sustentável. Mas, na prática, em países como a Austrália e os Estados Unidos, diz Duarte, "é mais difícil obter uma concessão para uma fazenda de algas marinhas do que para a exploração de petróleo e gás". E sistemas globais para fornecer compensação pelo seqüestro de carbono ainda não estão configurados para acomodar algas.

Christophe Jospe, diretor de desenvolvimento da Nori, uma empresa que está trabalhando para facilitar o financiamento de iniciativas de remoção de carbono, argumenta que, com uma ferramenta de seqüestro tão poderosa à nossa disposição, devemos acelerar sua aceitação - mesmo que os agricultores de algas marinhas só consigam garantir sequestro por, por exemplo, 10 anos.

“Estamos nos lançando a um acalorado debate ambiental, onde as pessoas dizem: bem, isso não é permanente. Mas nada é permanente - e é o reservatório de carbono que precisamos aumentar por causa da crise climática em que estamos ”, diz ele. "Então, na verdade, é um enorme valor ambiental para um programa garantir 10 anos de permanência."

Há sinais de que as coisas estão se movendo gradualmente nessa direção. Trabalhando com Oceanos 2050, uma aliança global para restaurar os oceanos do mundo liderados por Alexandra Cousteau, Duarte agora está ajudando a desenvolver um programa de crédito de carbono que poderia ser aplicado à agricultura de algas marinhas. Isso torna possível imaginar um mundo em que um dia possamos investir créditos de carbono em fazendas de algas ou onde a restauração de florestas silvestres possa contar como mitigação.

Enquanto isso, na Tasmânia, Layton continua a vigiar seus viveiros de algas infantis, e ele pede que tenhamos consciência do que as florestas de algas já estão fazendo por nós, agora.

“Eles são exatamente como florestas em terra. Não há muitas pessoas questionando seu valor ”, diz ele. “Algumas pessoas podem não estar interessadas em algas. Mas eles podem estar interessados ​​em pescar, ou em sua propriedade à beira-mar não sendo levada pela água, ou em garantir que suas águas costeiras estejam limpas. Todas essas coisas estão intimamente ligadas às florestas de algas.

Este artigo foi publicado originalmente em Ensia

Sobre o autor

Emma Bryce é uma jornalista freelancer sediada em Londres, onde escreve sobre meio ambiente, tecnologia e alimentação. Seu trabalho apareceu em Wired Magazine, Educação TED, o New York Times, E no Guardião, onde ela escreve sobre comida e meio ambiente. twitter.com/EmmaSAanne

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