Cave isto: um pequeno equidna move 8 reboques de solo por ano, ajudando no combate à mudança climática

Cave isto: um pequeno equidna move 8 reboques de solo por ano, ajudando no combate à mudança climática

Após 200 anos de práticas agrícolas europeias, os solos australianos estão em má forma - esgotado de nutrientes e matéria orgânica, incluindo carbono. Esta é uma má notícia tanto para a saúde do solo quanto para os esforços para lidar com o aquecimento global.

A equidna australiana nativa pode conter parte da solução. As equidnas cavam poços, sulcos e depressões no solo enquanto procuram formigas. Nosso pesquisa revelou até que ponto esta “engenharia” do solo pode beneficiar o meio ambiente.

A escavação de equidnas captura folhas e sementes no solo. Isso ajuda a melhorar a saúde do solo, promove o crescimento das plantas e mantém o carbono no solo, e não na atmosfera.

A importância desse processo não pode ser subestimada. Ao melhorar o habitat da equidna, podemos melhorar significativamente a saúde do solo e impulsionar os esforços de ação climática.

Escavadeiras da natureza

Muitos animais melhoram a saúde do solo por meio de extensas escavação. Esses "engenheiros de ecossistema" providencie um serviço isso beneficia não apenas os solos, mas também as plantas e outros organismos.

Na Austrália, a maioria de nossos animais de escavação estão extintos, restritos ou ameaçado. Mas não é assim com a equidna, que ainda é relativamente comum na maioria dos habitats em grandes áreas do continente.

Equidnas são prolíficas escavadores. Nosso longo prazo monitoração na Australian Wildlife Conservancy's Scotia Sanctuary, no sudoeste de New South Wales, sugere que uma equidna move cerca de sete toneladas - cerca de oito reboques - de solo a cada ano.

As depressões de solo deixadas por equidnas podem ter até 50 cm de largura e 15 cm de profundidade. Quando as formigas são escassas, como em locais altamente degradados, as equidnas vão mais fundo para encontrar cupins, fazendo poços ainda maiores.

Essa capacidade de mover a terra involuntariamente fornece outra função criticamente importante: a combinação de sementes e água.

Cave isto: um pequeno equidna move 8 reboques de solo por ano, ajudando no combate à mudança climáticaA enorme capacidade de escavação de Echidnas traz muitos benefícios ambientais. Shutterstock

Jogando cupido

Para que as sementes germinem, elas devem vir junto com a água e os nutrientes do solo. Nosso experimento mostrou como a escavação de equidna ajuda a fazer isso acontecer.

Testamos se as sementes ficariam presas em poços de equidna após a chuva. Marcamos cuidadosamente várias sementes com corantes de cores diferentes e as colocamos na superfície do solo em uma floresta semi-árida perto de Cobar, NSW, onde cavamos fossos semelhantes aos que essas equidnas criaram. Nós então simulado um evento de chuva.

A maioria das sementes foi levada para as covas e as que começaram nas covas permaneceram lá. O experimento mostrou como os caroços de equidna estimulam o encontro de sementes, água e nutrientes, dando às sementes uma chance melhor de germinar e sobreviver nos solos pobres da Austrália.

Os poços de recuperação tornam-se então “pontos críticos” de plantas e solo a partir dos quais as plantas podem se espalhar pela paisagem.

Nossa pesquisa também descobriu poços que também abrigam comunidades microbianas e invertebrados do solo. Provavelmente, eles desempenham um papel importante na decomposição da matéria orgânica para a produção de carbono no solo.

Não é de admirar que muitos esforços humanos para restaurar o solo imitem as estruturas naturais construídas por animais, como equidnas.

Cave isto: um pequeno equidna move 8 reboques de solo por ano, ajudando no combate à mudança climáticaCrescimento de plantas em fossos artificiais usados ​​para regenerar solos semi-áridos degradados - um método que imita os fossos de equidna.

Equidnas como produtores de carbono

pesquisas recentes também mostra como a escavação de equidna ajuda a aumentar o carbono em solos esgotados.

Quando a matéria orgânica se encontra na superfície do solo, é decomposta por intensas luz ultravioleta que libera carbono e nitrogênio na atmosfera. Mas quando as equidnas se alimentam, o material é enterrado no solo. Lá ele é exposto a micróbios, que decompõem o material e liberam carbono e nitrogênio no solo.

Isso não acontece imediatamente. Nossa pesquisa sugere que leva de 16 a 18 meses para os níveis de carbono nos poços excederem os níveis de solos nus.

Todo esse processo de escavação, captura e acúmulo de equidna cria uma colcha de retalhos de lixo, carbono, nutrientes e pontos críticos de plantas. Essas ilhas férteis geram ecossistemas saudáveis ​​e funcionais - e se tornarão mais importantes à medida que o mundo se tornar mais quente e seco.

Aproveite o poder das equidnas

A restauração do solo pode ser cara e impraticável em vastas áreas de terra. A perturbação do solo por equidnas oferece uma opção de restauração econômica e esse potencial deve ser aproveitado.

As populações de equidna da Austrália são atualmente não ameaçado. Mas a gestão da paisagem é necessária para garantir populações saudáveis ​​de equidna no futuro.

As equidnas geralmente se abrigam em troncos ocos, portanto, remover a madeira caída reduz seu habitat e locais de alimentação. Restrições sobre práticas como remoção de lenha são necessários para evitar a perda de habitat.

E, por se moverem lentamente, as equidnas costumam ser mortas em nossas estradas. Para resolver isso, arbustos e plantas terrestres devem ser plantados entre manchas de mata nativa, criando corredores de vegetação para que as equidnas possam se mover com segurança de um local para o outro.

E embora os espinhos afiados de uma equidna forneçam alguma proteção contra predadores naturais, eles são menos eficazes contra predadores introduzidos, como raposas e gatos. Portanto, estratégias para controlar essas ameaças também são necessárias.

A saúde do ambiente frágil da Austrália está em declínio sério. As equidnas já estão prestando um serviço ecossistêmico valioso - e devem ser protegidas e nutridas para garantir que isso continue.

Sobre o autor

David John Eldridge, Professor de Ecologia de Terras Secas, UNSW

Este artigo foi republicado a partir de A Conversação sob uma licença Creative Commons. Leia o artigo original.

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