Um iceberg do tamanho de um País rompe, o que acontece?

Um iceberg tabular fica preso em gelo marinho fino e sazonal.
Um iceberg tabular fica preso em gelo marinho fino e sazonal. Mark Brandon, CC BY-NC-SA

Você nunca esquecer a primeira vez que você vê um iceberg. O horizonte de um navio no mar é um espaço bidimensional e ver uma peça tridimensional de gelo aparecem no oceano é bastante coisa. Mas, na verdade, o primeiro iceberg que você vê é provável que seja pequeno. A maioria dos icebergs que o tornam norte longe o suficiente da Antarctica para onde eles estão perigo para o transporte são, por vezes muitos anos e, no final de suas vidas. Eles são pequenos fragmentos do que uma vez deixou o continente.

De vez em quando, no entanto, um monstro se liberta da borda da Antártida e se afasta. Com dezenas de quilômetros de comprimento, esses icebergs podem se elevar a talvez 100 metros acima do nível do mar e atingir centenas de outros abaixo da superfície. Estes são chamados icebergs tabulares - e, embora seja raro os humanos verem algo em tal escala, eles fazem parte do ciclo normal do gelo glacial na Antártida.

Todo mundo sabe que a Antártida é um continente coberto de gelo, mas o gelo não é estático. Para um cientista, é um ambiente dinâmico - é apenas uma questão da escala de tempo que você está observando. A neve cai no continente e ao longo do tempo acumulou camadas de gelo que fluem geleiras em direção à costa.

Ao chegar ao mar, essas geleiras se fraturam e liberam icebergs ou formar grandes regiões de gelo flutuante conhecida como plataformas de gelo. Em alguns lugares especiais geleiras pode estender dezenas de quilômetros para o oceano - dedos gigantes de gelo várias centenas de metros de espessura, apontando para o mar.

Assim como uma parede, eles protegem o que está em seu patamar e, em vez de o oceano ser coberto por gelo marinho flutuante, ele pode permanecer aberto durante todo o ano para formar o que é chamado de polynya. O oceano ainda congela, mas o gelo é constantemente empurrado pelos ventos predominantes. A água aberta durante o inverno ajuda as focas e os pingüins a sobreviver e estimula a produção de fitoplâncton.

Rastreando os Mega Icebergs

Um novo artigo de investigação na revista Natureza das Comunicações por uma equipe francesa que trabalha na Antártida analisou a história dos polynya no sotavento do glaciar Mertz, que remonta aos anos 250. Esta geleira forma um desses dedos de gelo que se estende para fora do continente e a polinia em seu sotavento pode ter até 6,000 quilômetros quadrados.

A língua da geleira (azul) no verão e no inverno.
A língua da geleira (azul) no verão e no inverno. O polynya é sombreado amarelo. Campagne et al.

O que eles fizeram foi dar uma amostra do núcleo de sedimentos do fundo do mar na região lee (a estrela vermelha nas imagens acima) e olhar para trás no tempo usando proxies climáticas, tais como o teor de titânio - que pode ser considerado um proxy para o quão muito do sedimento vem da terra.

Os proxies nos dizem quais espécies de plâncton dominaram a região em um período específico: se o sedimento é dominado por espécies que vivem em águas abertas, então elas podem inferir que o polynya existia e assim a Geleira Mertz tinha uma longa língua estendendo-se para o norte. Se o sedimento é dominado por espécies que vivem no gelo marinho, então a polínia e a língua da geleira estavam ausentes. É uma maneira bastante elegante de investigar o fluxo das geleiras.

língua mertz Um enorme iceberg (direita) se desloca lentamente em direção à língua Mertz. Neal Young / Australian Antarctic Division

O que eles descobriram é que a cada 70 ou mais anos a polynya Mertz está ausente durante dezenas de anos. Dado que a geleira está avançando sobre 1 km por ano, isto significa uma dezenas de super-iceberg de quilômetros de extensão formou regularmente nesta região.

Nos dias de hoje podemos ver isso acontecer em quase tempo real através do incrível acesso que temos para imagens de satélite e em Fevereiro 2010 um iceberg contendo quase 900 bilhões de toneladas de água doce, livre de

O que acontece em seguida?

Você pode pensar que seriam levados para o norte, para longe do continente, mas icebergs esta grandes não tem um caminho fácil. Eles bater e saltar ao longo de qualquer região relativamente rasa do fundo do mar e acabar com qualquer coisa em seu caminho. A maioria das pessoas sabe a pesca de arrasto prejudica o fundo do mar; imagine o rastro de dano 900 bilhões de toneladas de raspagem de gelo no fundo do mar pode sair.

B-09B colide com o Mertz Glacier Tongue
B-09B colide com a língua Mertz Glacier, fazendo-a se romper e formar um novo iceberg. NASA / Goddard / Jeff Schmaltz

Icebergs muito grandes recebem códigos de identificação; este tornou-se C28 como era o grande iceberg 28th deste setor da Antártica. Demorou dois meses para C28 para chegar ao águas profundas antes que quebrou em duas partes (C28A e C28B desde que você pergunta) ambos ainda massivoe ambos geraram icebergs adicionais à medida que se fragmentavam em pedaços cada vez menores nos próximos anos.

Quando ainda perto da costa esses icebergs gigantes são uma má notícia para os pinguins, que de repente têm de viajar muito mais longe - ao redor do iceberg - para encontrar mar aberto, e sua comida. Chicks crescendo perto de um enorme iceberg pode morrer de fome e morrer e algumas colônias inteiras podem se tornar inviável.

Os pinguins também podem fazer más escolhas de vida
Os pinguins também podem fazer escolhas ruins de vida. David Stanley, CC BY

À medida que se afastam, esses enormes icebergs criam seu próprio habitat arrefecimento dos mares e refrescar as águas, e também semear os oceanos com ferro o que significa mais algas e plâncton na parte inferior da cadeia alimentar em locais remotos como a Geórgia do Sul, onde os icebergs encalhe e morra.

Nos últimos 50, mais ou menos anos, o robusto ciclo de crescimento e decadência na geleira de Mertz quebrou. Os pesquisadores acham que isso se deve a mudanças em grande escala na forma como o vento circula sobre a Antártida - os chamados Modo anular do sul (SAM) Outros estudos nos mostraram que o caminho SAM mudou nas últimas décadas tem uma pegada antropogênica. Parece que até na Antártida podemos identificar impactos humanos nos processos climáticos que provavelmente estão operando há milhares de anos.

A ConversaçãoEste artigo foi originalmente publicado em A Conversação.
Leia a artigo original.

Sobre o autor

Mark Brandon é um leitor em Oceanografia Polar na Universidade AbertaMark Brandon é um leitor em Oceanografia Polar na Universidade Aberta. Ele é um oceanógrafo polar interessado na interação do oceano com a criosfera, e atualmente publicou mais de artigos de pesquisa 30 nesta área. Ele é membro da NERC Peer Review College, e participou de vários painéis de subsídios, atuando como vice-presidente em várias ocasiões. Ele também foi co-presidente do NERC Ice Sheet Stability Expert Group com o professor Tony Payne (Bristol).

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