Agricultores estão desenhando água subterrânea do aquífero Ogallala gigante mais rápido que a natureza substitui

Agricultores estão desenhando água subterrânea do aquífero Ogallala gigante mais rápido que a natureza substituiA água de um sistema de irrigação pulveriza plantas de algodoeiro na fazenda de Allen Entz em Hydro, Oklahoma, agosto 16, 2012. AP Photo / Sue Ogrocki

Todo verão, as Planícies Centrais dos EUA secam, levando os agricultores a aproveitar as águas subterrâneas para irrigar sorgo, soja, algodão, trigo e milho e manter grandes rebanhos de gado e porcos. Enquanto o calor aumenta, irrigadores ansiosos se reúnem para discutir se e como devem adotar medidas de conservação mais rigorosas.

Eles sabem que, se não conservarem, o Aquífero Ogallala, a fonte de sua prosperidade, ficará seco. O Ogallala, também conhecido como Aquífero das Planícies Altas, é uma das maiores fontes subterrâneas de água doce do mundo. Está subjacente uma estimativa de 174,000 milhas quadradas das Planícies Centrais e detém tanta água quanto o Lago Huron. Ele irriga partes de oito estados, de Wyoming, Dakota do Sul e Nebraska, no norte, ao Colorado, Kansas, Oklahoma, Novo México e Texas, no sul.

Mas a atual seca que assola a região é extraordinariamente forte e persistente, levando os agricultores a depender mais do aquífero e aguçar o debate sobre seu futuro. Uma avaliação atual pelo Monitor de Seca dos EUA, publicado pela Universidade de Nebraska-Lincoln, pelo Departamento de Agricultura dos Estados Unidos e pela Administração Nacional Oceânica e Atmosférica, mostra grandes áreas das planícies do sul seca que vai de "grave" a "excepcional". "agricultores da planície central2 8 9

Essas perspectivas preocupantes formam o cenário dramático para “Ogallala: Água para uma terra seca”, Agora em sua terceira edição. Nela, meus colegas historiadores John Opie - Kenna Lang Archer e estabeleci debates atuais sobre o Aquífero Ogallala no contexto do passado igualmente conflituoso da região.

Drenando a fonte

Nos 1880s, os agricultores da região afirmaram que havia um movimento constante de água sob seus pés, que eles chamavam de “underflow”, das Montanhas Rochosas a leste. O geólogo FN Darton, do US Geological Survey, localizou os primeiros contornos do aqüífero perto de Ogallala, Nebraska. Sua descoberta alimentou as ambições dos agricultores e promotores de irrigação. Um impulsionador, William E. Smythe, visitou Garden City, Kansas, e aplaudiu o futuro irrigado. Bombear a água subterrânea, disse ele à platéia, construiria “pequenas casas de arquitetura agradável. Vamos cercá-los com belos gramados e franjá-los com árvores e arbustos… em um novo Kansas dedicado à independência industrial ”.

Agricultores estão desenhando água subterrânea do aquífero Ogallala gigante mais rápido que a natureza substituiO nível de água do aqüífero Ogallala muda de pré-desenvolvimento (sobre 1950) para 2015. USGS

Essa visão bucólica levou décadas para perceber. Moinhos de vento só poderiam bombear tanta água, o que restringia a quantidade de terra que os agricultores poderiam colocar em produção. E a composição de areia e cascalho do Ogallala diminuiu o fluxo descendente das águas superficiais para enchê-lo, mesmo nas estações chuvosas.

Isso não importava até que os agricultores começaram a adotar uma melhor tecnologia de perfuração, bombas de água movidas a gás e sistemas de irrigação de alta tecnologia após a Segunda Guerra Mundial. Esses avanços transformaram as Planícies Centrais no mercado de celulose e carne do mundo, gerando anualmente US $ 20 bilhões em alimentos.

À medida que mais bombas eram perfuradas no aqüífero para capturar seu fluxo, algumas começaram a ficar secas, o que levou a mais perfuração e bombeamento. Entre o final do século 19 e 2005, o US Geological Survey estimativas a irrigação esgotou o aquífero em 253 milhões de acres - cerca de 9 por cento do seu volume total. E o ritmo está acelerando. Analisando dados federais, The Denver Post descobriu que o aqüífero encolheu duas vezes mais rápido de 2011 até 2017 como aconteceu nos anos 60 anteriores.

A seca atual está apenas aumentando essas desgraças. Jay Famiglietti, hidrólogo da Universidade da Califórnia-Irvine, identificou a região de Ogallala e o Vale Central as duas áreas mais superaquecidas e carentes de água nos Estados Unidos.

Confiando em reparos tecnológicos

Esta não é a primeira vez que os seres humanos levam os ecossistemas das Planícies Centrais ao ponto de ruptura. A partir do final do século 19, os colonos colonizadores araram as gramíneas nativas que protegiam o solo. Quando uma série de secas intensas atingiu os 1930s, o solo seco foi preparado para corroer no infame Dust Bowl. Tempestades de vento uivantes, conhecidas como “nevascas negras”, apagaram o sol, expelindo o solo exposto e deslocando grande parte da população humana.

Os agricultores que continuaram na Segunda Guerra Mundial depositaram sua esperança em soluções altamente projetadas, como bombas de alta potência e sistemas de irrigação por pivô central. Essas inovações, juntamente com experimentos em andamento para determinar o tipo mais lucrativo de cultivos a cultivar e os animais a cultivar, alteraram profundamente os sistemas alimentares globais e as vidas e meios de subsistência dos agricultores das planícies.

Hoje, alguns defensores apóiam uma solução semelhante para as necessidades de água dos agricultores: Grande Canal do Kansas, que bombeariam vastas quantidades de água do rio Missouri, a leste, por quilômetros a oeste dos condados mais áridos do Kansas. No entanto, este projeto poderia custam até US $ 20 bilhões para construir e exigir gastos anuais de energia de US $ 500 milhões. É improvável que seja construído, e seria uma solução de band-aid se fosse.

Agricultores estão desenhando água subterrânea do aquífero Ogallala gigante mais rápido que a natureza substituiCírculos de plantação no Condado de Finney, Kansas, denotam parcelas irrigadas usando água do Aquífero Ogallala. NASA

O fim da irrigação?

Na minha opinião, os agricultores das Planícies não podem continuar a empurrar os recursos terrestres e hídricos para além dos seus limites - especialmente à luz dos impacto cumulativo das mudanças climáticas nas Planícies Centrais. Por exemplo, um estudo recente postula que, como as secas assam a terra, a falta de umidade no solo realmente aumenta a temperatura. E quando o ar esquenta, desidrata ainda mais o solo.

Este ciclo vicioso irá acelerar a taxa de esgotamento. E uma vez que o Ogallala é esvaziado, poderia levar 6,000 anos para recarregar naturalmente. Nas palavras de Brent Rogers, diretor do Distrito de Gerenciamento de Água Subterrânea do Kansas, 4, há "muitos canudos em um copo muito pequeno".

Alguns agricultores de visão estão respondendo a esses desafios interligados. Mesmo enquanto eles perseguem eficiências na irrigaçãomuitos estão mudando de cultivos de água intensa, como o algodão e o trigo. Outros ainda, notavelmente no oeste do Texas, estão se convertendo de volta para não-irrigados agricultura de sequeiro - um reconhecimento das limitações da dependência da irrigação. Agricultores que são esgotando outros aqüíferos na América Latina, Europa Oriental, Oriente Médio e Ásia podem enfrentar escolhas semelhantes.

A ConversaçãoSe essas iniciativas se tornarão generalizadas ou poderão sustentar a agricultura nas Planícies Centrais, é uma questão em aberto. Mas, em vez disso, agricultores e fazendeiros devem drenar o Aquífero Ogallala em busca de lucros rápidos, e a região pode nunca se recuperar.

Sobre o autor

Char Miller, WM Keck Professor de Análise Ambiental e História, Pomona College

Este artigo foi originalmente publicado em A Conversação. Leia o artigo original.

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